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VOLVO : Les 30 ans de la Sauveuse

VOLVO-760Lorsque Volvo lance la 760 GLE en février 1982, le constructeur suédois est dans une situation chaotique. La conception du nouveau véhicule a en effet été lancée en 1975 alors que Volvo subissait les effets du premier choc pétrolier et qu’il connaissait de sérieux problèmes de qualité sur sa nouvelle 240. Et surtout, l’usine de Torslanda coûtait trop cher au point que l’exportation des véhicules de la marque n’était plus rentable. Dès lors, quel nouveau véhicule serait susceptible de redresser la situation et de générer des volumes importants pour la décennie 80 ? Internet n’étant pas encore là pour tenter de dégager les tendances, des enquêtes minutieuses permirent à l’équipe de développement de définir les grandes orientations du futur modèle. Ce seraient, dans cet ordre, la fiabilité, la sobriété, la longévité, la facilité d’entretien, le silence, le style et les performances.

Techniquement, il serait basé sur la Série 200 mais quel style lui donner ? Les designers penchaient pour une berline mais Jim Wilsgaard, patron du style, préférait un break. Quant au service financier, il voulait un maximum de surfaces planes et d’angles droits pour réduire les coûts de production. Ce sera finalement une berline tricorps pour laquelle la forme carrée sera élevée au rang d’un concept qui caractérisera longtemps le style Volvo. Les résultats des premiers tests clientèle furent partagés mais se révélèrent très encourageants aux États-Unis. Ça tombait bien : il était prévu qu’ils constituent le premier marché du véhicule.

VOLVO-760-2Le premier prototype roulant fut prêt au printemps 1978. Les véhicules d’essai effectuèrent un total de 3 200 000 km sur trois continents tandis qu’en 1979, la division automobile d’AB Volvo devenait une entreprise à part entière sous le nom de Volvo Car Corporation. Et c’est sous l’égide d’Håkan Frisinger, son premier Directeur Général, que fut présenté en 1980 le concept-car VCC, déjà proche de la voiture de série qui sera dévoilée en 1982. Parée d’un style résolument distinctif, elle offrait alors le choix entre trois motorisations : quatre cylindres turbo, 2.8 V6 et six cylindres turbo-Diesel en ligne. Ce dernier bloc, d’origine Volkswagen mais retravaillé par Volvo, faisait de la 760 la berline Diesel la plus rapide de l’époque.

VOLVO-760En Suède, le prix de la 760 fut fixé sous la barre psychologique des 100 000 couronnes (99 800 très exactement), ce qui donnait tout de même accès à une voiture à moteur V6 avec boîte automatique, direction assistée, climatisation et du toit ouvrant. Les ventes ont aussitôt décollé en Suède comme à l’export. Avec ce modèle, fruit d’un investissement énorme de 3,5 milliards de couronnes (près de 395 millions d’euros), Volvo avait joué son va-tout. Le pari s’est révélé payant : 221 309 exemplaires de la 760 seront produits (1 230 704 en incluant la 740) jusqu’à son remplacement par la 960 à l’automne 1990. Et ce n’est pas avant 1998 que cessera la production du break V90, dernier descendant de la 760. Nouveau socle de la pérennité de l’entreprise, la 760 a marqué un tournant pour Volvo et l’on peut considérer qu’elle a sauvé la marque en lui offrant certes de la rentabilité mais aussi en construisant son image de qualité et de maîtrise technique. Sans la 760, il n’y aurait pas eu de 850 ; sans la 850, pas de S80. Et ainsi de suite...

 

Sylvain LHOTE

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